Internacionales

NASA debate si puede reparar el Discovery


HOUSTON, EU.
Funcionarios de la NASA debatieron ayer domingo si será necesario realizar reparaciones en órbita al transbordador Discovery, mientras que los astronautas ingresaron su carga de insumos y equipos a la Estación Espacial Internacional (ISS).
Los seis tripulantes del Discovery y tres de la ISS sacaron una carga importante de equipos del contenedor que trajo la misión, y se prepararon para la segunda salida espacial prevista para este lunes.
Los expertos trabajaron toda la noche del sábado para asegurarse de que otras dos áreas --una capa aislante que se desprendió de las ventanas de la nave y espuma aislante que salía entre las placas térmicas en la parte inferior-- no sean un impedimento para el viaje de regreso a la Tierra.
La NASA confía en que el análisis será positivo para esta segunda misión desde que el Columbia se desintegrara en su vuelo de retorno en febrero de 2003 --cuando murieron sus siete tripulantes--, precisamente debido a daños en su aislamiento.
“Al salir de la sala de evaluación, los analistas me dijeron que las ventanas no serían un problema en absoluto”, dijo Steve Poulos, administrador del programa de órbita, a los reporteros.
Sobre la espuma aislante comentó: “Posiblemente podremos solucionar esto también”. Los astronautas del Discovery pueden realizar una salida espacial para quitar la espuma si fuera necesario, agregó.
Dos tripulantes del Discovery realizaron una salida espacial el viernes para probar técnicas de reparación en órbita, calificada como un éxito por la NASA.
Los astronautas Piers Sellers y Mike Fossum salieron flotando de la ISS en esta excursión que forma parte del intento de la NASA por mejorar la seguridad de sus misiones.
Sellers probó la estabilidad de la barra de 15 metros de largo ensamblada a un brazo robótico del mismo largo. Luego Fosumm se le unió, y juntos ensayaron reparaciones en el extremo de la barra para ver si ésta podía soportar a dos personas.
Funcionarios de la NASA informaron que este brazo robótico, alargado por la barra, puede usarse para realizar las reparaciones en órbita si fuera necesario.
“Esperamos no necesitar usarlo nunca, pero es bueno saber que tenemos la capacidad de hacerlo”, aseguró el director de vuelo, Tony Ceccacci. Poulos informó que la barra se usaría si la espuma aislante en la parte trasera del transbordador tuviera que retirarse.
Los astronautas se preparan para una segunda salida espacial el lunes con el objetivo de dar mantenimiento a la ISS, y sacaron equipo de investigación, ropa y comida del contendor que llegó con la misión.
En una tercera salida espacial, el miércoles, los astronautas harán reparaciones en muestras pre dañadas de carbón reforzado, un compuesto usado en el borde de las alas del transbordador como escudo térmico.
Tras la tragedia del Columbia en 2003, la NASA ha modificado los tanques de combustible para reducir la posibilidad de daño durante el despegue.
Los expertos de la NASA dijeron estar satisfechos con el funcionamiento del tanque de combustible del Discovery al despegar. De todos modos, de detectarse un daño irreparable los astronautas deberán refugiarse en el ISS y esperar una misión de rescate.