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Cancelan lanzamiento de transbordador Discovery


CABO CAÑAVERAL, EU /AFP
La NASA canceló este sábado a último momento el lanzamiento del transbordador Discovery a causa del mal tiempo, y anunció que hará un nuevo intento el domingo, en una misión crucial para las ambiciones espaciales estadounidenses tres años después de la tragedia del Columbia.
"Hemos anulado el lanzamiento para hoy", indicó Bruce Buckingham, portavoz del Centro Espacial Kennedy, en Cabo Cañaveral, Florida (sureste), agregando que el próximo intento tendría lugar el domingo a las 19H26 GMT.
Las autoridades de la NASA se preocuparon por la formación de nubes de tormenta cerca de la plataforma de lanzamiento, que podían afectar a la nave cuando atravesara esas peligrosas formaciones, y anularon el lanzamiento diez minutos antes de la hora prevista (19H48 GMT).
Si el lanzamiento del Discovery tampoco fuera posible el domingo, podría realizarse el martes o miércoles, informó la NASA.
La agencia deberá ahora vaciar los grandes tanques externos de combustible, que habían sido llenados con una mezcla de oxígeno e hidrógeno líquidos, y a las 09H30 GMT del domingo deberán ser rellenados nuevamente para el segundo intento.
Más temprano, los ingenieros habían encontrado fallas en los termostatos que controlan el calor de un impulsor en la cola del transbordador, que sólo se usa en órbita para hacer pequeñas maniobras.
No obstante, la NASA había determinado que estos problemas técnicos no afectarían el desempeño de la nave ni plantea un riesgo para la seguridad de los tripulantes.
Buckingham señaló que la falla podía ser manejada en órbita "sin ninguna reducción significativa en el desempeño del vehículo y sin ningún problema para la seguridad".
"No será un impedimento para el lanzamiento", había destacado John Shannon, presidente del equipo de control de la misión, según informó Buckingham.
Pese a los problemas técnicos detectados, los preparativos para el lanzamiento continuaron según lo programado.
En el momento en que el lanzamiento fue cancelado, los siete tripulantes ya se habían colocado sus cinturones de seguridad y estaban listos para el despegue destinado a llevar suministros a la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés).
Además del clima y la falla técnica, las autoridades de la agencia estadounidense tenían su atención puesta en el tanque de combustible externo.
El tanque del Columbia en 2003 sufrió una pérdida de trozos de espuma aislante durante su lanzamiento, destruyendo el escudo térmico del transbordador, y lo que causó su desintegramiento a su ingreso en la atmósfera terrestre.
La NASA (Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio) reparó el desperfecto, pero la espuma volvió a caer del tanque durante un lanzamiento del Discovery el año pasado, el primero desde la tragedia del Columbia, por lo que fue suspendido.
Este incidente llevó a la agencia a mantener la nave en tierra hasta ahora. El transbordador está destinado a llevar suministros a la ISS y probar su nuevo equipamiento de seguridad en una misión de 12 días.
"Éste es el primer paso hacia la restauración del transbordador para (vuelos) regulares... esto nos permitirá terminar el proyecto de la estación espacial", indicó el director de la NASA, Michael Griffin.
Como tomaría años a una nave alcanzar Marte, la ISS es esencial para comprender los efectos de vivir en el espacio durante largos periodos de tiempo, explicó.
La NASA desea realizar unas cuatro misiones más para completar la ISS antes de dejar en tierra a los transbordadores en 2010.
La flota de transbordadores será remplazada por un vehículo de exploración tripulado que llevaría a los astronautas en todo su viaje a Marte, aunque el primero de estos viajes sólo tendría lugar en 2014.
El transbordador tiene una ventana para despegar entre el 1 y el 19 de julio. Si en este periodo no puede efectuarse el despegue, deberá esperar hasta el 28 de agosto.